Ulla Gradeen började för ett par, tre år sedan känna att något var fel i kroppen.

– Det kröp sig på. Jag började tappa den fysiska reaktionsförmågan och huvudet fungerade inte så snabbt längre. Men jag tänkte ju som man gör att det går nog över.

Det gjorde det inte. I augusti förra året föll Ulla Gradeen i hemmet och fördes med ambulans till Värnamo sjukhus. Där konstaterade man att skadorna inte var allvarliga, men fallet blev startskottet för noggranna undersökningar.

I november fick hon veta att hon har Parkinsons sjukdom.

– Det är klart att jag blev ledsen. Ingen vill ha en kronisk sjukdom. Men jag kände också en viss lättnad, jag fick ju ett svar på vad det var för fel på mig. Jag var också tacksam för att det inte var något annat som var fel. Det finns inget botemedel men det finns bromsmediciner. Det kunde ha varit mycket värre, berättar Ulla Gradeen.

Hon mår bättre i dag. Medicineringen verkar fungera och sjukgymnastik hjälper till.

– Jag kan nästan gå normalt i dag. Jag har aldrig varit någon maratonlöpare så det har jag inte som mål.

Värre är det med huvudet.

– Det är där jag märker störst skillnad. Jag är inte lika snabb i tanken och kan inte hålla allt i huvudet som förr. Tidigare kunde jag säga till Hans-Göran (Johansson, kommunstyrelsens ordförande, reds. anm.) att "du ska läsa på sidan tolv, det är där det står". Nu kommer jag inte ihåg vilken sida det är.

Att acceptera att huvudet inte hänger med som förr är det svåraste berättar Ulla Gradeen.

– Att erkänna för sig själv att man inte orkar gå på som man vill är jobbigt. Jag är en person med ett "jävlar anamma" och är positiv och skrattar mycket men när det inte fungerar påverkas man.

Ulla Gradeen har nu tagit beslutet att den här mandatperioden blir den sista. Hon kommer att vara med fram till valet i september nästa år men successivt trappa ner sina politiska uppdrag.

– Jag fyller 63 år i år och har ju tänkt tanken tidigare att nu får det vara nog – men jag hade kanske inte släppt allt som jag nu kommer att göra.

Ulla Gradeen valdes in som ersättare i dåvarande socialnämnden 1993 och tog plats i kommunfullmäktige i valet året efter. 1995 fick den socialdemokratiske riksdagspolitikern Allan Larsson ett EU-förordnande och han ersattes av Carina Hägg som då var oppositionsråd i Värnamo kommun. Ulla Gradeen ersatte henne den 1 juni 1995.

– Det fåniga är att det finns två saker som jag verkligen avskyr – att synas i tidningen och att hålla tal. Jag tycker fortfarande det är otäckt att gå upp i talarstolen, jag får rampfeber.

Hur tänkte du då när du sa ja till att bli oppositionsråd?

– Det var det jag inte gjorde! utbrister Ulla Gradeen spontant men fortsätter:

– Det är ett förtroendeuppdrag och de sa att jag skulle klara det och om någon tror på en är det klart att man ställer upp och försöker göra någon nytta. Jag har en inre glöd, jag vill någonting och ger mig inte i första taget. Det blir först på min gravsten som det kommer att stå: "Nu har hon gett upp".

Trots en stark känsla av att "ständigt bli nedröstad" tycker Ulla Gradeen att Socialdemokraterna har kunnat påverka kommunalpolitiken under hennes tid.

– Även om vi många gånger har varit frustrerade och arga så har vi kunnat puscha på. Vi har varit som dropparna på stenen, sakta sakta men trots allt framåt, säger hon.

Något hon tycker kommunen har blivit bättre på under senare år är att tänka strategiskt.

– Förr handlade strategi om hur vi skulle bygga vägar. Nu pratar vi om allt: bostäder, attraktivitet, utbildningsnivån och allt tryck från omvärlden. Vi jobbar också mer tillsammans med detta. Hans-Göran Johansson har tagit tag i dessa frågor och det tycker jag är bra.

Samtidigt tvekar hon av naturliga skäl inte på att Socialdemokraternas idé om hur kommunen ska se ut och förmåga att styra kommunen är snäppet bättre.

– Vi har ju till exempel haft synpunkter på kommunens ekonomiska politik. Man måste ha ordning och reda och framförhållning, vi lever på skattepengar och det krävs att vi utnyttjar resurserna effektivt. Det finns exempel på felsatsningar och rent slöseri, säger Ulla Gradeen.

Hon är övertygad om att partiet kommer att hitta hennes efterträdare i god tid innan valet. Med det menar hon senast i början på 2018.

– Hur duktig man än är så tar det tid att sätta sig in i allt. Jag ser flera tänkbara kandidater men jag ska inte lägga mig i, jag ska inte ha fingrarna i alla syltburkar, säger Ulla Gradeen.

När hon lämnar kommer hon att ha varit oppositionsråd i drygt 23 år.

– Det är kanske trots allt dags att sluta. Man vill ju inte bli en institution som alla önskar iväg.

Vad kommer du att sakna mest?

– Alla möten med engagerade människor. De som bryr sig och har en tanke om något bättre. Såna möten ger mycket tillbaka.